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首页|全球最大语音识别公司Nuance的浮沉史(上)衰落篇

2020-11-20 04:15:02

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首页:Nuance是全球第二大语音识别技术公司。在过去的十年里,它经历了无数起起伏伏:它曾被苹果、谷歌和三星持有,被大多数语音公司致敬。之后遭遇市值下滑、技术瓶颈、客户萎缩、辞职潮、错过最佳销售时机等。

最后被迫从一个只专注于算法横向培养的技术提供商转型为在各个行业纵向拓展解决方案的公司。“Nuance依赖”和“Nuance恐惧症”(微信官方账号:)曾经报道过关于Nuance的深度文章,认为Nuance最早为人所知是因为与苹果的合作。

当时号称下一代交互系统的Siri用的是他们的语音技术,而这家默默无闻、潜心研究技术的公司,被各大媒体纷纷曝光。只是在和苹果合作之前,他们已经和很多知名厂商保持了合作关系,他们的技术应用于手机、电视、汽车等产品,其中三星的语音助手S-Voice也使用了Nuance的技术。因为Nuance是整个语音技术市场上唯一的一家,其技术几乎优于竞争对手,所以客户群对它的依赖程度非常低。

Nuance的首席执行官保罗里奇(Paul Ricci)是硅谷的一个著名角落,他将竭尽全力超越自己的目标。在他的任期内,他领导了60次收购,瑞西非常擅长通过诉讼的方式整合创新的竞争对手,使他们能够以非常低的价格被收购或被关闭。初创公司维林戈的首席执行官戴夫格兰南(Dave Grannan)表示:与Nuance的竞争就像传染病一样。

我们在必要的竞争中领先于他们,但是当你指出生活充满快乐时,砰!好日子就这样结束了。另一家创业公司Tellme的前Mccue曾经提到,很多公司受不了Nuance的压力,最后屈服了,而这种事情又在发生。当时Nuance在行业内享有显著的地位和话语权,与之有关联的任何公司都被迫向其低头,巨头们都对其忠心耿耿。

然而,这个刻薄而固执的声音巨人正面临着前所未有的危机,但他却悄悄地知道了。语音帝国衰落后,Nuance在短时间内面临了一系列可怕的问题,问题都是连载的,一条裂缝,整个环节都有可能崩溃。

技术天花板Nuance的语音技术是基于统计数据推理方法,侧重于音素(音节音)和语境来识别话语。在识别方面,Nuance的算法和专利领先于其他竞争对手。但是语音识别技术并非高不可攀,尤其是2010年以后,专利和算法在语音在场景中的应用中发挥的作用更小。

每个语音的纯识别率逐渐达到同一水平,差距还是可以察觉的。如果识别技术是后期培养出来的,回头路会越走越宽,成本与改善效果不成正比。这个时候客户在萎缩,深度自学空前火爆。它广泛应用于语音技术中,省略了语音模型创建的许多环节,使得可玩性、成本和时间大大增加。

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大量厂商涌入这个行业,在同一个维度上与Nuance竞争。这时,苹果、三星、谷歌等公司为了脱离对Nuance的依赖,开始专注于自己语音技术的研发,Nuance的技术优势逐渐下降,客户逐渐萎缩。核心人才频繁被裁缩的客户开始连成一个人来开发自己的语音产品,裁掉Nuance角是最现成的方法。

苹果作为Nuance的战略合作伙伴,有一个特别高调的动作。苹果悄悄在Nuance的故乡Boston成立了语音技术R&D团队,不仅为Siri招募语音技术人才,还招募了Nuance的多名高管和高级语音研究人员,包括Nuance前研发副总裁拉里吉利克(Larry Gillick)、高级语音科学家贡纳艾弗曼(Gunnar Evermann)和唐麦卡勒斯特(Don McAllaster)等。同时,为了避开Nuance的专利壁垒,谷歌压榨了在Nuance工作了十年的首席创始人迈克科恩(Mike Cohen),请他做“语音领袖”,开发合适的语音识别技术。

有趣的是,小米全球副总裁雨果巴拉曾是Nuance的产品经理,2008年被谷歌录用。核心人员的萎缩,意味着Nuance的技术壁垒被变相“崩”了,大公司对它的依赖大大增加,这对于依靠技术投入提供利益的Nuance来说,无异于灾难。

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错过热卖期的乔布斯明确敦促收购Nuance,但被Nuance CEO断然拒绝。业内人士指出,当时他们似乎错过了最畅销期。之后,在Nuance进退两难的时候,三星和百度都表示有意收购Nuance。语音交互代替多点触控已经成为科技界的共识。

对于拥有超过1亿用户的企业来说,语音技术的战略意义往往小于其实际价值。然而,最终,并购未能成功进行。

分析师认为,三星等公司主要考虑了这两个问题:一是性价比,Nuance员工多达1.5万人。如果M&A交易启动,规模将超过50亿至60亿美元,因此潜在收购者收购相当数量的Nuance是否昂贵是毫无疑问的。其次,三星原本设想通过收购Nuance,让苹果和谷歌在一定程度上向业务方向发展,但现实是各公司自身的语音技术已经逐渐成熟,所以之前正式成立的“拿Nuance可以限制与Nuance合作的企业”这句话,现在变成了一个伪命题。潜在的收购者不得不放手。

总结一下Nuance这些年的经验,“技术”这个词对于它的衰落是不可或缺的。首先,Nuance遇到了语音技术的天花板,很难有大的突破。其次,在深度自学的大潮中,新算法中使用的showstopper的追赶速度远远超过了Nuance的预期,似乎势不可挡。

此时,留给Nuance的时间可能已经不多了。允许禁止发表的原创文章。以下是发布通知。【首页】。

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